睽違半世紀重返月球 阿提米絲火箭第1階段將啟動

美國太空總署NASA重返月球計畫,已經啟動第1階段的無人試飛任務。登月火箭取名為阿提米絲,是希臘神話裡月神的名字。阿提米絲登月計畫,總計花費930億美元,光是第1階段就花費40億。這個相隔半世紀的登月任務,也將由女性太空人擔綱,樹立太空史的新里程碑。

阿提米絲登月計畫蓄勢待發,參與的工作人員滿懷期待。太空裝設計工程師克莉絲汀強森,祈禱第1階段的阿提米絲1號試飛任務順利進行。強森表示,「我們非常期待團隊宣布阿提米絲2號計畫啟動,我們就能開始製造太空裝,整個製造過程需要約一整年。」

美國太空總署向重返月球跨出了第1步。距離上一次登月計畫已經整整50個年頭,太空火箭技術與新科技日新月異。第1階段任務的要角阿提米絲1號,是NASA「太空發射系統」新一代的登月火箭,高度98公尺的外型,比起1969年阿波羅計畫的農神火箭要纖瘦短小,但它的動力卻是史上最強。

發射後若一切正常,約兩小時後就能將獵戶號太空船送上月球軌道。火箭引擎承包商洛克達因的工程師以客機飛航速度來做比喻,美東往返美西平均需要6小時,但阿提米絲的速度,只需要15分鐘不到的時間。

(圖/美聯社)

洛克達因工程師麥克丹尼爾指出,「液態氫和液態氧一起進入燃燒槽,溫度馬上會上升到華氏6000度,達到13馬赫的動力。13倍的音速從紐約市飛到洛杉磯,不到15分鐘。」

阿提米絲火箭的建造地點,部分來自於密西西比州,這裡的史坦尼斯太空中心是NASA的火箭引擎試驗場,具有超過半世紀的悠久歷史。這裡很多人員的父執輩,都曾協助建造阿波羅登月火箭,儘管物換星移、世代交替,不變的是他們對太空飛行事業的嚮往與熱情。

NASA組裝部門主任杜崔克斯說:「這裡有第2代、第3代的人,有他們的父母、祖父母,大家來到這裡、生活在這、久居在這,他們抱持自尊心,確保造出好的產品。」

史坦尼斯太空中心的紐吉特也表示,「這個地方集合有才華的人,他們在這裡落地生根好幾代,很多人把這裡的工作當成榮耀。」

對許多美國人來說,登月任務有著冷戰時期對抗蘇聯的愛國意義,也是拓荒傳統精神的傳承。隨著時代推移與思潮變遷,愈來愈多女性加入太空科技領域,她們堅守崗位,為登月任務寫下歷史新紀錄。

獵戶座太空船助理工程師帕翠瑞吉表示,「這是要把太空人送上月球的太空船、要降落在月球表面的,有首位女性、首位其他膚色的太空人,真的是讓人很期待的任務。當我們看著太空船,我們就在見證歷史,日後會被寫進教科書裡。我不知道參與阿波羅計畫的人是否也曾回顧當年創造的歷史,但我會試著這麼做,見證歷史。」

「重返月球」任務分成3階段,阿提米絲1號是無人任務,阿提米絲2號預計在2024年載人飛行。在2025年,阿提米絲3號將搭載兩名太空人登上月球南極,成就登月歷史另一章,並以此為基石,向火星計畫前進。

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