2021太空探索大爆發 商業太空時代來臨

2021是探索太空大爆發的一年,維珍銀河,藍色起源與SpaceX三大太空科技公司,都把素人送進太空,體驗無重力狀態。太空不再是凡人難以觸及的領域,這星期登場的2022年CES消費電子展,新增航太技術項目,太空飛機實體大小的模型亮相,未來頻繁的太空旅遊,太空研究,甚至在太空生產製造,已經不是夢想。

短短翹鼻子的逐夢者號太空飛機,外型像太空梭與飛機的混合體,由火箭推升,可以重複載人載貨物往返於太空,2019年已經獲得美國太空總署NASA量產許可。這禮拜登場的拉斯維加斯CES展上,9公尺實體大小的模型機現身,預計今年展開飛行,宣告著商業太空時代降臨,人類上太空工作甚至居住的時代已經近在眼前。

消費科技協會研發副主席柯尼格表示,「商業化的應用會在哪裡,有趣的是,太空不再是政府的領域,它現在是一個商業舞台,像Sierra Space這樣的公司,還有SpaceX等許多其他公司,開始站出來發展火箭飛船,與其它科技,準備在太空做生意。」

現在服役中的國際太空站已經老舊面臨汰換,NASA把替代計畫委由民間機構進行,研發出逐夢者號的Sierra Space,以及母公司美國航太企業內華達山脈,預計十年內打造漂浮在低地球軌道上的太空站,它由多個充氣模組組成,比傳統太空站結構更輕更緊密,過程中可以用逐夢者號,在地球與太空站之間往返運送人力與材料。

剛剛過去的2021年,太空探索大爆發,NASA開始籌備未來的月球,火星任務,12月甄選出4女6男,十位新的候補太空人.同一時間日本時尚大亨前澤友作,自費登上了國際太空站,紀錄12天的太空生活上傳YouTube,掀起話題。十月份,俄羅斯導演與女星搶得頭香,率先前進國際太空站拍電影.此外三大太空旅遊公司維珍銀河,藍色起源與SpaceX,也分別把老闆布蘭森與貝佐斯,經典影集星際迷航記中飾演寇克船長的男星威廉沙特納,以及多名素人送上太空。

消費科技協會研發副主席柯尼格表示,「這些都是很酷的事,但我認為還有得等,我們還得存夠鉅額票價,才能出發去太空旅行。」

雖然幾十萬美元起跳的天價太空旅遊,對多數人仍然遙不可及,太空商機的潛力遠不止於此。Sierra Space規劃的商業太空中心,可以用來進行生產製造,還能用他們的載具把產品送回地球。先前釋出的影片,已經看到逐夢者號在無人駕駛狀態返航,也能跟商用客機一樣成功降落在指定跑道上,比太空艙返航時濺落海中,還要打撈更有效率且安全。

其他業者還有更大膽的想法,像是前往小行星挖礦,生物製藥應用,或是某些特定科技的製作,如今都不再是科幻小說的虛構題材。過去幾十年由國家主導的太空計畫,以研究探索,造福人類為主要目的;如今商業太空時代來臨,企業想的是上太空發大財,雖然還有很大的風險,利之所趨可望讓航太工業獲得更多資金挹注,技術進步,成本降低,效率大舉提升。

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