水星探測啟動 歐日太空船2025飛進軌道

太空科技方面,由歐洲與日本太空總署合作、以兩艘太空船同時運作的水星探測計畫,在南美洲時間20號發射升空,希望能在2025年底進入水星軌道,對這個太陽系8大行星中最小、最接近太陽的星球,將有更深入而全面的了解。

這次升空的太空船有兩艘。其中由歐洲太空總署主導、空中巴士集團太空部門組裝的"行星軌道太空船MPO",負責在較低的軌道,掃描水星的地表,建立3D影像檔。

義大利太空物理研究所研究員加百列克里蒙瑟說:「我們會以攝譜儀掃描整個水星星球,也就是說我們可以知道地表有些什麼。在我們的儀器所設定的光譜範圍內,拍下整個水星的表面。」

幾年前美國太空總署NASA的水星探測器,曾發現水星的北極有結冰現象,這次就是要來確認這些是否表示水星上有水份。另一個由日本太空總署研發的「磁層太空船MMO」,主要工作是了解水星的磁場。

歐洲太空總署ESA任務簡介影片提到,就像地球一樣,水星也是有磁場的。了解其磁場與太陽風之間的互動,可使科學家更進一步知道,太空氣候對於地球造成的影響。

以往科學家以為水星就是一顆固體組成的星球,但後來有更新的線索顯示並非如此。這次水星探測計畫的目的之一,就是解答以往太空任務沒能解答的問題,從水星磁場去了解它的內部結構。

德國布倫瑞克工業大學太空儀器專家丹尼爾海納說:「這次由兩枚衛星太空船執行探測任務,除了磁層太空船MMO在太陽風內,另一艘MPO則是深入水星磁場,我們可藉此了解水星磁場,事受到甚麼力量驅動而發生改變。」

當然,水星上有沒有生物曾經存活的證據,也是科學家相當有興趣的題目。儘管以水星目前上下攝氏好幾百度的溫度差異,已經不適合生物存活,但如果找到生物留下的遺跡,對於了解地球上生物是如何起源,可能會有相當大的幫助。

這組太空船搭檔,預計2020到2021年兩度飛越金星,之後的4年間要6度飛越水星。如果一切順利,兩艘太空船會在2025年12月進入水星軌道,並分別在高低位置執行探測水星磁場與地表的任務。

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