天文新發現 「海王星沙漠」藏禁忌行星

天文界,在太陽系的外太空區域,發現了一顆極為罕見的系外行星,特別的是它的表面溫度是攝氏一千度,還保有自己的大氣層。

在距離地球約920光年的外太空,發現這顆氣態行星,大約是地球的三倍大,質量是地球的20倍,半徑比海王星小20%,代號NGTS-4b,又稱為「禁忌行星」;這是由英國華威大學研究團隊,透過智利帕瑞納天文台的新發現。

華威大學物理系助理教授貝里斯表示,「這顆(禁忌)行星非常非常靠近它的主恆星,事實上它公轉一周僅地球的1.3天,這樣你就會知道它離主恆星有多近了,離主恆星這麼近,就會承受很多主恆星的輻射,足以將這個跟海王星大小般行星上的大氣剝離。」

而令科學家感到驚奇的,正是禁忌行星的表面溫度,將近攝氏一千度,卻沒有被恆星發出的熱能跟輻射蒸散,而且還保有自己的大氣層。

貝里斯指出,「之前在這個區域相關的研究中,的確也未曾有這樣的發現,也是為什麼這裡稱為海王星沙漠或禁忌區,這項發現真讓我們感到驚奇。」

海王星沙漠是指靠近恒星的區域,受到恒星強烈輻射影響,行星的大氣會蒸散,只留下岩石核心,這裡通常不會出現跟海王星差不多大小的行星。貝里斯分析,有可能是這個系統還很年輕因此還沒有蒸散,也可能是這顆行星最近才剛移動到該處,另一個可能性就是恆星的輻射沒有我們想像中劇烈,因此不足以將這顆行星蒸散掉。

英國華威大學物理系首席研究員威斯特表示,禁忌行星的生命力一定非常頑強,因為團隊不曾預期到在海王星沙漠,會有跟海王星般大小的行星存在。研究團隊是透過「次世代凌星巡天」(NGTS)自動望遠鏡觀測計畫,搜尋太陽系外行星,才觀測到禁忌行星,目前團隊還在整理數據,藉以判斷在海王星沙漠是否還會發現更多行星。