哈伯望遠鏡升空30年 科學成就遠超過預期

哈伯太空望遠鏡今年升空屆滿30週年。原本的主要目的是觀測銀河系,但30年來卻讓科學界意外發現太陽系外的行星,甚至是銀河系外的奧秘,更解答了宇宙年齡和宇宙膨脹的疑問。

這組動畫是美歐太空總署NASA與ESA,利用哈伯望遠鏡拍到的照片所製作而成。照片中的主角,是距離地球6500到7000光年、由星際氣體和塵埃組成的柱狀影像。科學家認為,這些柱子形狀的氣體內,都有新誕生的恆星,以及環繞恆星的太陽系。因此這些柱子形狀的影像,又被稱為「創生之柱」。哈伯在1995年首度拍攝到創生之柱,歷經幾次的改裝與維修,2014年用更新的儀器,拍下了更高解析度的照片。

事實上,哈伯望遠鏡原本設定的任務範圍,是要測量銀河系的亮度、大小等等。但富比世雜誌的分析就指出,太空探索總是會有許多的意外。

NASA科學家肯尼斯卡本特曾說:「這(哈伯)望遠鏡的表現遠超過預期,在科學上和文化上都有其影響,包括人們使用望遠鏡的方式。哈伯是個超大的成功故事,可說是NASA多年來成功的典範,至少在載人太空任務之外無出其右者。」

除了創生之柱,哈伯多年來的意外發現,還包括我們所在的銀河系外還有別的銀河系,當然,在我們自己的太陽系之外,其他太陽系的行星也是由哈伯望遠鏡首先發現。促成2011年諾貝爾物理學獎的宇宙膨脹理論,也是由哈伯立下的功勞。而藉著觀測宇宙膨脹,科學家發現宇宙的年齡大約是137億到138億年之間。此外,2005年到2011年之間,科學家還用哈伯找到4枚冥王星的衛星,使已知的冥王星衛星增加到5枚。

肯尼斯卡本特說:「要說教科書因哈伯而改寫也不為過,因為我們對於宇宙的看法,就是受到哈伯觀測結果的影響。」

哈伯太空望遠鏡之所以如此成功,除了集各方大成的科技與工程結晶,建造出各種尖端的儀器,把它放在地球軌道上也是重要的原因。在地球上,有各國與國際組織所建造、各式各樣的太空望遠鏡,口徑尺寸比哈伯的2.4公尺大很多。但即使地點設於空氣汙染趨近於零的高山上,由地面進行觀測,就是無法避免大氣層帶來的光線折射等問題。但哈伯從太空觀測太空,就沒有這些困擾。

哈伯太空望遠鏡從1990年4月24號升空、隔天進入離地球600多公里的軌道,到現在已經屆滿30周年,早就超過一開始設定的服役年限。而接班人"韋伯太空望遠鏡"出發日期一延再延,哈伯又老當益壯之下,NASA預計它還可以為天文學研究,貢獻心力到2030年甚至2040年。

 

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