NASA飛行器成功撞擊小行星 改道測試演習救地球

行星撞地球不再是電影劇情,未來人類可望使用飛行器,改變威脅地球的小行星軌道。美國太空總署NASA「小行星改道測試任務」的太空船,26日成功撞上一顆小行星,各地的天文台也同步拍下撞擊的一瞬間。

現場歡呼聲四起,參與任務的科學家慶祝「小行星改道測試任務」執行成功。畫面上看的是太空船撞擊小行星迪莫弗斯前所拍攝到的最後景象,小行星表面布滿大小不一的碎石。這是科學家第一次如此近距離觀察小行星。

DART任務計畫人南西查伯說道,「親眼看到這些影像不會讓人失望,你真的看到了小行星,過去人類不曾這麼近看過。」

位於南非天文台的大型望遠鏡,也拍下DART太空船撞上小行星的過程。畫面上可以看到下方行進的光點發出劇烈光芒,代表的是撞擊的一瞬間。

行星撞地球的末日場景,只出現在虛構故事裡,但科學家相信6千萬年前恐龍滅絕的原因和小行星撞擊地球有關,這項簡稱為DART的「雙小行星改道測試任務」的目的,就是為了預防未來一旦出現對地球造成威脅的小行星,便能以飛行器撞擊以改變行進軌道,讓地球免於災禍。

美國太空總署科學任務官祖巴臣表示,「這些小行星威脅是真實存在的,我想對應現在的時代,我們有能力處理它。」

DART團隊挑中的是雙小行星系統中較小的迪莫弗斯,它重達50億公斤,而去(2021)年11月發射升空的太空船重量570公斤。模擬動畫顯示,太空船僅會推移迪莫弗斯的行進軌道,不至於造成碎裂。

美國太空總署科學家凱特卡爾文指出,「我們的模型顯示,飛行器會改變一點點軌道,一點點就至關重要,軌道的些微變化,表示小行星在另一側的繞行,幾週內就看得出來。」

太空船在撞擊前兩週就發射出一個迷你衛星,以便全程拍攝撞擊過程。預計撞擊後幾天內,將會有更多迪莫弗斯的影像傳回地球。DART團隊表示,目前還不清楚這顆小行星是堅硬的岩石或是鬆散的結構體,未來兩個月將分析影像與數據資訊,確認撞擊的後續效應。

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