NASA2具火星探測器 均告失聯終結

美國太空總署NASA成功送上火星的探測器機會號,去年6月因為火星沙塵暴導致太陽能供電系統失靈,在斷絕音訊8個月後,NASA在美西時間2月13號宣佈任務結束。

在半年多的飛行後,機會號於2004年1月25號成功登陸火星表面,和早它6天登陸的精神號搭檔,共同探索火星表面,尋找水分和生命留存的痕跡,以及地表的礦物質等等。NASA原本設定的任務時間,是從登陸後開始算90到92天,但這組搭檔的生命力超乎預期。因此NASA決定擴大探索的範圍。

火星探測器計畫主持人 約翰卡拉斯在2006年曾說:「因為探測器可以撐到這麼久,開啟了其他種類火星探索任務的機會。例如本來沒打算看火星地表的隕石坑。」

這一看不得了,從最早發現的老鷹隕石坑開始,機會號陸續發現疑似水流流過的痕跡。隨著任務期限一延再延,探索的隕石坑也越來越多。參與計畫的科學家,也一個個變成白髮蒼蒼的大叔。

火星探測器計畫主持人 約翰卡拉斯表示,「它(機會號)撐了14年半,(在火星地表)走了45公里,比一趟馬拉松還遠,在火星地表執行任務超過5000天,和原定的90天相比真是不可思議。」

但天有不測風雲,火星上當然也不例外。去年6月的一場大型沙塵暴,成了機會號探測器最終的催命符。

火星探測器計畫主持人 約翰卡拉斯 說:「這場嚴重的風暴擴展迅速,讓我們無能為力。探測器所在地的天空全被遮到漆黑一片,讓仰賴太陽能發電的探測器停擺,我們在6月10號跟機會號斷絕通訊。之後就再也沒有任何訊號回傳。」

機會號的搭檔精神號,早在2011年被宣告壽終正寢,機會號也在7年多後跟進。當然,人類探索火星的興趣未曾稍減。從歐洲與俄羅斯合作的探測器計畫,到美國NASA最新的洞察號探測器,不僅了解火星的地表,還要鑽探火星岩層深入了解。而這些新任務,靠的都是機會號與精神號雙雙奠定的基礎。