NASA發射飛行器撞擊小行星 實驗救地球

有關太空隕石撞擊地球造成重大災難的情境,多年來都是科幻電影難以割捨的題材。儘管短時間內發生這種狀況的機率微乎其微。不過科學家還是不敢掉以輕心,美國太空總署NASA就長期與約翰霍普金斯大學的應用物理實驗室合作,選定了編號65803的一對小行星,準備進行撞擊實驗,看能如何改變小行星的飛行方向。

太空任務中心:「5、4、3、2、1,火箭點火升空,它將執行首度的DART,也就是隕石防禦任務(測試)。」

台灣時間24日下午,獵鷹9號火箭從加州范登堡基地升空,預計明年9月26日,以搭載的太空船執行自殺任務的方式與小行星的「月亮」相撞。

這次實驗名稱為「雙星體轉向測試」,英文縮寫為DART。選擇的目標是距離地球大約590萬公里的太陽系小行星,編號為65803。事實上它們是一組兩個星體,1996年由亞利桑那大學天文台發現。

選定65803這組雙星體的理由,主要是它們的尺寸大小。科學家認為,體型龐大的星體很容易就被發現,而且可以確定不會撞到地球。另外就是小於140公尺的部份,即使撞向地球,也會在通過大氣層時燃燒殆盡。這兩種都不會對地球造成威脅。

NASA助理署長祖布辰表示,太空船要撞足球場大小的星體,它在軌道上繞行的星體是它的5倍大,「這是我們要做的(實驗的內容)。接下來要測量被撞的第2星體軌道改變如何。」

比較麻煩的就是大小介於兩者之間,長度在140到1000公尺的中型星體,沒有那麼容易被發現,通過大氣層後撞到地面,也會造成一定程度的傷害。

儘管科學家多次證實,這類科幻情節短期內不會發生。但參與測試的團隊認為,與其當危機迫在眉睫才去想辦法,不如在時間還很充裕的現在,多做測試與模擬,找出最可行的解決方案,讓人類在未來能夠多一層保障。

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