歐太空總署蓋亞任務 公布銀河系18億恆星普查結果

歐洲太空總署ESA,從2013年啟動蓋亞任務,這個月第三度發表的普查報告,內容涵蓋超過18億顆恆星的位置、移動路徑、亮度以及顏色。

歐洲太空總署ESA2013年發射升空的蓋亞太空探測器,在所謂的拉格朗日二點L2,也就是在地球遠離太陽一百五十萬公里處繞行,研究地球所處的銀河系,恆星的位置、距離、移動路徑、化學組成物質以及亮度。

12月3日公布的最新觀測報告,涵蓋了超過18億顆恆星的普查內容,較2018年四月所公布的第二份報告,增加了超過一億顆。同樣的太陽系星象普查,在1957年才普查了915顆恆星。兩相對比之下,不難看出天文科技的進展有多神速。

歐洲太空總署科學主任海辛格教授表示,「蓋亞太空探測器不斷在天空繞行,它在天空繞行很多遍,測量恆星的位置與亮度,藉此創造出精準的參考坐標,基本上是用無線電波下傳到地球,我們再把它們全部輸入電腦。」

天文學家們從蓋亞最新傳回的資料,整理出來的另一項突破是追蹤較老的與較小的恆星,一路到銀河最邊緣地帶,讓天文學家們得以判別過去的吞併是如何影響銀河系的結構,由此創造出能夠預測未來的電腦模型。科學家以「如同在2000多公里外的距離,精準測量出人類髮絲的厚度」,來形容蓋亞任務有多麼的不可思議。

歐洲太空總署科學主任海辛格教授說:「我們所學到的,基本上就是我們銀河系的歷史,我們或多或少就像考古學家一樣,挖掘出數十億年前,早在太陽都尚未誕生前的歷史,我們能說出銀河系最初期的命運,同時也可以預測其未來的發展。」

電腦模型預測當有新恆星誕生,銀河系盤面便會隨之變大,透過蓋亞所收集到的新資料,科學家們可以看到一百億年前古老盤面的遺跡,拿來和當前的做對比就得知它的範圍較小。
 

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