NASA探測器採集小行星樣本 3年後返地球

美國NASA四年前發射的探測器,星期二從貝努小行星的表面成功採集到岩石樣本,3年後將返回地球。

「安全達陣,正在進行採樣。」聽到任務順利進行,工作人員激動地站起來拍手歡呼。美國國家航空暨太空總署NASA再度完成歷史性任務,他們2016年發射的探測器「歐西里斯號」,美東時間20日下午,從距離地球2億英里遠的小行星貝努的表面,成功採集到岩石樣本。

NASA行星科學家露西指出:「緩慢下降到小行星表面,伸出採樣臂,讓採樣頭跟表面只接觸5秒。」

雖然採集只花了5秒鐘,但整個過程並不容易。歐西里斯號先在貝努周圍繞行2年,才確定適合採樣地點;另外,貝努的重力太低,探測器無法降落,採樣當天花了4個半小時,歐西里斯號才接近小行星表面,再伸出3.35公尺長的機械手臂,用觸碰方式採集樣本,這也是美國太空史上第一次。

小行星岩石樣本之所以重要,是因為它們有助了解地球生命起源。NASA行星科學家露西堤到:「普遍來說我們認為太陽系初期,貝努就有水合物和有機物質,大概是45億年前。」

科學家認為,小行星撞進地球時,釋放這些物質,埋下生命種子,樣本能獲得更多線索,另方面也有助避免未來災難。歐西里斯號首席研究員勞雷塔指出:「貝努是最具潛在危險性的小行星,22世紀某個時刻,可能撞擊地球。」

科學家認為,貝努可能在150年內撞上地球,若能了解它的物理和化學特性、運行軌跡、更精確推斷撞擊率,將有助未來研擬減緩撞擊的計畫。NASA會花約一星期時間,確認樣本數量是否足夠,若達60克,歐西里斯號就會返航,預計2023年回到地球。
 

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