CHEOPS就定位 準備研究太陽系外行星 | 公視新聞網 PNN

CHEOPS就定位 準備研究太陽系外行星

不久前升空的「系外行星特性探測衛星」CHEOPS,月底由歐洲太空總署ESA下達指令,打開了觀測用的攝影鏡頭蓋子。預計大約兩個月的試運轉之後,從3月底或4月初開始展開任務,測量太陽系外其他星系的行星。

全名為系外行星特性探測衛星的CHEOPS,主要的測量工具是固定光圈為8的同軸光學鏡頭,以及瑞士日內瓦大學和伯恩大學合作的光度計。為了避免受到太陽光的干擾,CHEOPS在地球軌道上繞行時,鏡頭永遠對著背向太陽的那一邊。

它測量其他太陽系行星的原理其實相當簡單。當行星通過恆星面前時,會擋住這些恆星的部份光線。CHEOPS的任務,就是測量這些恆星在行星通過時光度的變化。

歐洲太空總署CHEOPS計畫主持人尼可拉蘭多表示,「CHEOPS是在做接續性的測量,測量我們太陽系以外其他星系的行星,特別是要於找出可靠而準確的數據,以了解這些行星的大小,進而推算出這些行星的密度與成份。」

事實上,CHEOPS的預算上限只有5000萬歐元,並不算是大型的研究計畫。因為過去已經有克卜勒與TESS等太空望遠鏡,在太陽系以外,前前後後總共找到了4160顆行星。科學家於是選定一些距離地球較近的星系,研究若干體積可能較大的行星。因為一開始就有特定目標,任務效率可以大大提升。

CHEOPS計畫科學家厄亨海斯解釋,「我們不是要用CHEOPS找出更多行星,而是要進一步研究過去已經找到的。我們也不是要找出哪個行星能否住人,而是要找出這些行星的成份,例如岩石、冰塊或氣體等等。」

從現在開始大約兩個月的期間,除了任務中心的人員要熟悉各種通訊與操作,遠在地表700公里上空的CHEOPS,也要藉著測量目標區的各個恆星與行星,進行儀器的校正。

CHEOPS計畫科學家厄亨海斯說:「由此我們就真正要開始收集科學資料,看看大自然能提供給我們什麼。第一批CHEOPS研究成果的發表,希望在今年入夏之前可以完成。」

當然,系外行星的研究不會在這裡停止。在CHEOPS之後,美國太空總署NASA預計明年3月升空的韋伯太空望遠鏡,以及歐洲南方天文台,還有2025年可望完工啟用的40米超大型地面望遠鏡。可以針對這些太陽系外的行星,詳細研究它們的大氣層等自然環境。
 

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