通訊衛星藍行者3號升空 未來手機可藉此收發訊號

美國SpaceX公司代號「藍行者3號」的衛星,除了體型是目前通訊衛星最大的,也罕見的使用相位陣列天線,未來手機使用者不需要改裝或增添設備,就能透過衛星收發訊號和連接網路。

SpaceX公司的獵鷹9號火箭,目前多數的任務就像公車一樣,有許多不同地方來的乘客,這次除了該公司自行佈建的星鏈衛星群之外,最受矚目的要算是名為藍行者3號的實驗衛星。

這是由同樣來自美國德州的AST太空行動通訊公司,未來將設置在地球軌道上的基地台,而送上太空的實驗用通訊平台。相位陣列天線展開的面積大約64平方公尺,相當於一間19坪大的小公寓,號稱目前為止最大的通訊衛星。

衛星配備了大面積的薄平面天線陣列,由以微米為單位的元件組成。其中的一面用來收集太陽能,另一面則由許多小天線組成一個陣列。這些小天線集中動作發出通訊頻束,頻束可有效將訊號傳到遠處,例如從太空傳到地球。

藍行者3號是設計來把頻束射往地表,就像地面上那些基地台一樣,如此將有助於手機「看到」藍行者3號,而不需要任何改裝。它那大大的天線陣列,也可聽到數百公里外微弱的手機訊號。

由於構成衛星群的數量預計超過240枚,軌道高度和絕大多數現有的通訊衛星、太空站等完全重疊,包括美國太空總署NASA和聯邦傳播通訊委員會FCC,都曾對AST公司的計畫表達憂慮。在政府與業者妥協之下,AST將和NASA合作,分享有關的通訊資料。

當然,藍行者衛星群不是唯一要在太空建構的通訊平台,這次和藍行者3號一起升空的,包括SpaceX公司自己的星鏈計畫衛星,該公司日前宣布與美國第2大手機門號業者T-mobile合作,希望以太空基地台,來涵蓋美國境內現有的通訊死角。

而蘋果也配合最新推出的iPhone 14,合作對象則是全球星衛星通訊公司,同樣強調不須改裝手機,就能透過衛星收發訊號。

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