美國火箭公司海外試射成功 載34衛星進軌道

商業化的太空火箭發射,為了控制每一趟任務的成本,相關業者可說是各出奇招。除了最早實用化的太空探索科技公司SpaceX,設法讓推進器能自行重返發射基地。同樣來自美國的火箭實驗室公司,則是採用在空中以直升機勾住推進器降落傘的方式。台灣時間3日早上,業者在紐西蘭外海首度測試成功。

命名為「電子」的兩段式火箭,在發射升空後,按照預定計畫,把各家客戶委託總共34枚小型衛星,送到低地球軌道上。不過這是第二節火箭的工作,第一節推進器在升空過程中脫離後,火箭實驗室公司則是進行另一項測試。

推進器回收測試專案經理麥特達利表示,「(第1節推進器)在分離後遠離海岸線,接下來會先加速進入(大氣層),之後的減速過程會產生高熱。當速度降到1.5馬赫,會張開(較小的)降落傘進一步減速。」麥特達利指出,當高度降到離地2至3公里,將展開主降落傘,降落傘的繩索長達18公尺,讓速度再降低到每秒10公尺。

按原先擬定的計畫,業者將雇用一架S-92直升機,在推進器掉落海面之前,以掛鉤勾住推進器的降落傘,然後送回一旁待命的浮動式直升機起降平台。

當掛鉤成功勾住降落傘的瞬間,聚集在任務中心的員工爆出如雷掌聲,不過幾秒鐘之後實驗出了一點小狀況。原來是直升機駕駛員發現勾住之後的負載重量,和先前的測試有差異。為安全起見,就鬆脫掛鉤,讓推進器掉入海中,由另行待命的船隻進行回收作業。

命名為「電子」的兩段式載運火箭是業者研發的第二種太空發射載具。從2017年首度升空以來,已經執行過26趟發射任務,其中23趟成功,成功率接近9成。多半是替客戶發射各種衛星或是進行科學實驗。

至於以「中子」命名的第三代火箭,目前還在研發的初期階段。除了在重量更大,也計畫搭載太空艙,成為載人上太空的交通工具之一。

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