天文學家探索新標的 以希臘女神「賽姬」命名的M型小行星

太陽系當中除八大行星外還有成千上萬星體,組成幾個不同的小行星帶。天文學家下一個探測目標是存在於火星和木星之間,以希臘神話女神「賽姬」命名的「M型小行星」。研究用的太空船,目前正在接受最後的嚴格測試,預計8月1日升空,然後飛行3年半才有機會進入賽姬小行星的軌道。接下來透過觀測小行星的金屬成份,希望有助於了解太陽系形成初期,行星碰撞的過程。

根據天文學家說法,經過雷達觀測,名叫賽姬的小行星以鐵和鎳以及其他稀有金屬所組成,可能還有少許岩石碎片。可能是太陽系在形成過程中,星體激烈碰撞後損失了岩石外殼,並露出以金屬為主的核心。

準備出發的太空船同樣命名為賽姬,任務是透過影像與放射線測量儀器,從遠到近等不同距離,觀測小行星地形地貌以及測量它的重力場。

NASA賽姬研究計畫主持人亨利史東表示,「它是一個相當了不起的太空船,可以進行基礎的探索工作,我們要觀測從未造訪過的小行星。」

小行星賽姬在太陽系當中,介於火星與木星之間,這裡也是太陽系小行星最密集的區域,超過98%都在這裡。由於距離較遠,因此太空船在飛行過程中必須透過離心力的力量,瞄準正確的方位繼續前進。

科學家指出,除了路程遙遠,太空船升空後必須「自己照顧自己」之外,也因為地球與目標的公轉週期不同,適合升空的發射窗口有限,因此必須趕在8月初的好機會之前。還在加州無塵室裡的太空船,正由工作人員日夜趕工進行必要的測試跟校正。

亨利史東說,一旦發射就無法派人上去維修,整個任務期間它都必須「上班」,光是太空飛行過程就要花3年半,接下來就是要繞行賽姬,以2年半來蒐集科學數據。

研究人員認為,透過對賽姬的第一手觀測,希望有助於了解這類的小行星在太陽系形成過程中如何被摧毀,如何損失岩石外殼而露出金屬核心,也可藉此了解地球形成期間和其他星體如何碰撞。

也有天文學家好奇估算,要是把賽姬整顆帶回地球會有什麼狀況發生。外電引述估計顯示,賽姬所含鐵礦的價值相當於100萬美元的3次方再乘以10。如果真的拿到國際市場出售,全球的鐵礦以及稀有金屬價格將會立刻崩盤。

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