英國「一網」衛星群重新出發 加入5G網路服務競爭

經過2020年瀕臨破產的財務危機,英國「一網」衛星網路公司在2020下半年重新出發,並成功進行了12次的衛星發射任務,其中2021年就有8次。目前在軌道上有將近400枚通訊衛星,預計2022年會有超過640枚衛星,以Ka波段無線電波提供5G等級的寬頻網路服務。

哈薩克當地時間12月27日,俄羅斯聯合號載運火箭把英國一網公司的36枚衛星,按預定計畫送上距離地球表面450公里的軌道。大約3個小時45分後,衛星繞行到1200公里的地心軌道上。

傳統通訊衛星通常部署在同步軌道,也就是作為通訊中繼站的衛星,在服役期間隨著地球自轉,長時間保持在地球赤道的上空。同時這類軌道距離地表動輒幾萬公里遠,導致衛星與地面通訊的延遲狀況相當明顯。

而新一代的通訊衛星以地心為中點繞行地球南北極,可以在低很多的高度飛行,訊號也較為穩定,只是必須以多取勝,要有數百枚甚至上千枚的衛星才能運作。

談到由大批衛星組成衛星群作為網際網路的基礎,就必須提到被視為一網競爭者的「星鏈」系統。由電動車起家、進軍太空事業頗有成績的馬斯克創立的SpaceX公司,目前有1584枚的衛星,未來將以體型較小但數量多達1萬2000枚以上的巨大衛星群,針對個別的用戶提供網際網路服務。

相對而言,來自英國的一網系統,衛星總數少了很多,但基本上針對不同的客戶,以地面的電信通訊業者、政府機關跟集團社區為目標。而從一網系統的企業簡介更可以看出,接近金字塔尖端的商務人士,才是業者要瞄準的目標使用者。

至於一網系統使用的無線電波頻率和SpaceX大同小異,屬於極高頻電波當中的K波段。又可以大略分為衛星與衛星之間,頻率在12G赫茲到18G赫茲之間的Ku波段,以及27G到40G赫茲之間的Ka波段。

Ka波段早期以軍警單位執行武器精確瞄準,和車輛超速偵測為主。當商用的網際網路進化到寬頻時代,島嶼眾多的東南亞與南太平洋各國,使用的K-1系統打頭陣。

到近幾年浮上檯面的SpaceX星鏈計畫,同樣投入太空事業的亞馬遜公司也在2019年成立「古柏專案計畫」,宣稱要以超過3200枚衛星外加12個地面站的系統,加入衛星寬頻商用網路的競爭。

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