小型衛星蓬勃發展 太空產業生態巨變

發展太空與天文觀測,過去是門檻相當高的產業。不過在小型衛星大量出現後,太空產業的生態有很大的變化,也使太空觀測更即時、更全面,也更能改善通訊品質。

身軀龐大的波音747,投下一枚火箭,火箭隨後點燃引擎,直衝大氣層外的太空而去。這可不是在進行什麼武器測試,而是維珍集團第二次試射這款「發射器一號」的火箭,這也是維珍集團所屬的維珍軌道公司,第一次成功運送小型衛星進入地球軌道。在當地時間1月17日送上太空的10枚小衛星,分別來自美國太空總署NASA,以及愛達荷大學等學術與政府機構。

一般功能複雜的大型衛星,重量都在1噸以上,稍微小一點的中型衛星,也在500到1000公斤之間。但如果需要大量佈署在地球軌道,就得依賴重量500公斤以下的小型衛星,甚至100公斤以下的微型或奈米衛星。

芬蘭阿爾托大學助理教授賈恩普拉克斯表示:「因為小型衛星是唯一可以讓我們大量送上太空的,讓太空中有更多的偵測器,可以用更多方法測量更多的參數。我們藉此才開始了解,氣候變遷如何發生與如何測量。」

除了觀測地球與太空,小型衛星在通訊以及科技教育方面,也可以發揮重要的功能。

芬蘭阿爾托大學助理教授賈恩普拉克斯指出:「小型衛星讓科技發展有更便宜更快的平台,在軟體工程等方面有更普遍的應用,讓科技發展的腳步更加快速。」

由於研發與使用小型衛星的成本低廉,運用範圍相當廣,看準這個市場潛力,越來越多資金與人力開始投入這個產業。

芬蘭阿爾托大學助理教授賈恩普拉克斯指出:「小型衛星提供了一個平台,降低了研發的投資門檻,讓應用的範圍更加擴大,更具有商業的重要性。所以我們看到有更多的新創企業,製造屬於自己的衛星,並藉此自行提供各種服務。」

像是近年來從電動車進入太空領域的SpaceX,有鑑於傳統網路產業生態,被臉書、推特,或是微軟、亞馬遜等老牌IT企業壟斷,因此也計畫藉著載運火箭的基礎,大量發射通訊衛星上太空,未來將建立以太空為基地的網路架構。
 

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