任務陸續啟動 美、中、阿聯挑戰火星探測

今年是火星任務相當熱鬧的一年,包括美國、阿拉伯聯合大公國,以及中國,都將在7月下旬到8月中旬之間,以載運火箭把火星探測器發射升空,展開史無前例的探測任務。

美聯社的分析指出,火星探測之所以要趕在今年7月下旬到8月中旬升空,是因為一旦錯過這個時間點,就要多等兩年以上。美聯社太空科技特派員瑪奇雅杜恩表示,「從地球飛到火星每隔26個月才有機會,是因為地球與火星的相對位置,可讓飛行時間與消耗的燃料減到最少,所以7、8月間是2020年的好時機。」

美國是目前登陸火星累積成功次數最多的國家,目前有服役9年的好奇號。另外,歐盟最新的洞察號已在2018年開始執行任務。而美國將要送上火星的探測器「毅力號」,除了採集火星樣本,更首創使用太空直升機「獨創號」,利用火星相當稀薄的大氣層,飛在探測器前方偵查地形。

這整個名為「火星2020」的計畫,另一項首創的作法,是準備一個小型火箭,把裝有火星樣本的容器送入火星軌道,交給另行抵達的太空船帶回地球。不過,火星畢竟是火星,岩石樣本裡會有什麼發現,科學家們無法太過樂觀。美聯社太空科技特派員瑪奇雅杜恩說:「火星不會有像地球上這樣的化石,NASA不會期望火星岩石裡有葉片印痕,或是琥珀裡有被夾住的螞蟻之類的。」

首度出現在火星探測領域,來自中東的阿拉伯聯合大公國並不打算登陸火星,而是要以繞行的方式,仔細研究火星的大氣層。科學家指出,火星大約在40億年前,就因為隕石撞擊和太陽風暴等原因,大量流失大氣層,現存的氣壓不到地球表面的百分之一。阿聯的太空團隊表示,這個命名為希望號的探測器,主要是研究火星大氣在不同時間、不同季節之間的差異。

阿聯火星任務計畫主持人歐姆蘭夏拉夫說:「如果人類有一天要登陸火星,上火星的人要能使用不同科技來活命,無論是水或食物或是再生能源等等,對於火星上的生存都相當關鍵。」

太空競賽老手之一的中國,這次也沒有缺席。在幾次繞行和登陸月球成功後,中國的太空團隊也將以既有的科技為基礎,希望能一次達成繞行火星軌道,登錄並行走於火星表面的目標。中國國家航天(航太)局副局長吳豔華在2016年曾表示,「我們按照一次實現繞、著、巡。也就是說,繞火星還要軟著陸,同時向我們(上)月球一樣,到火星表面進行巡視探測。」

不過,火星有著月球沒有的大氣層,也就是說,當探測器要成功登陸火星,必須先克服進入大氣層產生的摩擦熱能,這也是對中國航太科技的重大考驗。

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