「貝皮可倫坡號」探測船2025抵達水星

2018年10月升空的水星探測太空船「貝皮可倫坡號」,上週五飛越地球之後,繼續進行長達七年的太空之旅,預計在2025年抵達水星。到時候,太空船將釋出兩枚探測器、探究水星的核心和磁場以及表面構造,進一步揭開太陽系形成的神秘面紗。

由日本宇宙航空研究開發機構與歐洲太空總署合作的貝皮可倫坡號水星探測太空船,10號飛越地球後,繼續朝著水星迂迴前進。

貝皮可倫坡號是在2018年10月20號,在法屬圭亞那發射升空後,隨即展開九十億公里、長達七年的漫長航程,這也是人類第三度探索水星。水星是太陽系中距離太陽最近、體積最小的行星,只比月球大1/4,事實上太空船如果從地球直飛水星,只要幾個月的時間就可抵達,但為了避免被太陽強大的引力捲入,必須採橢圓形路徑航行,貝皮可倫坡號這次飛越地球後,還將兩次飛越金星、六次飛越水星,藉由星球引力控制航向,預計在2025年抵達水星,屆時將釋出兩具探測器,從不同軌道探索水星的表面與磁場,

歐洲太空總署科學家班克霍夫說:「研究水星對了解太陽系的形成很重要,有助了解地球是如何形成演進的,人類又是從哪裡來的。所以水星是解開太陽系之謎的一塊拼圖,它是太陽系的重要成員,因為它離太陽很近。」

除了採取特殊航線,這趟任務還得克服水星表面溫度懸殊的障礙,水星因為距離太陽很近,向陽面熱達攝氏四百三十度,陰暗處溫度低至攝氏零下一百八十度,太空船所有設備都必須通過溫差的考驗,班克霍夫說明:「所以所有設備都必須耐高溫,也要經得起太陽風的高輻射,因此我們的太空船需要特殊的絕緣體、天線和太陽能板要用特殊材料,這是這趟任務非常大的考驗。」

將目前人類對水星的認識仍十分有限,它的核心是液態還是固態? 表面坑洞是否有冰的存在? 都是這趟任務亟欲解開的謎團,也有助揭開太陽系形成的神秘面紗。
 
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(圖/美聯社)