卡西尼任務最後階段 傳回土星極光影像

太空研究歷史上唯一一個繞著土星多次的太空船卡西尼號,在任務最後階段有拍到土星極光的影像。雖然已經兩年多,到現在科學家還是沒辦法找到極光的原因。

經過長達6年又9個月的飛行,卡西尼號從2004年開始進入土星軌道,成為第一個環繞土星的太空探測器。直到2017年9月15號中斷訊號為止,它總共環繞土星294圈,拍下超過45萬張土星本體以及土星環的影像。其中在它任務的最後階段,也就是2017年4月下旬開始,卡西尼穿越土星環並接近土星本體,當時所拍下的土星極光影像,在任務終結兩年多後的現在,仍舊讓科學家們難以解開謎團,卻也使研究人員津津樂道。

前卡西尼計畫影像團隊成員英傑洛爾說:「當時藉著卡西尼所得的新發現,是我們看到了以往沒有見過的細節。卡西尼用了可見光攝影成像,讓我們首度可用肉眼看到很棒的影像。」

地球的極光,是太陽風粒子撞擊地球磁場所產生,在高緯度地區可用肉眼看到變化多端的光影變化。土星的極光雖然也在南北極附近發生,但本質上卻屬於紫外線,必須特別處理後才能向這些照片或動畫,讓一般人的肉眼看得見。儘管過去也有哈伯望遠鏡拍攝過土星的極光,但這些極光的成因到底如何,科學家到現在還無法解答。

由美國與歐洲太空總署,也就是NASA與ESA合作,總計27國參與的卡西尼計畫,包括首度繞行土星的卡西尼號,以及登陸泰坦衛星的惠更斯號,在兩度延長前後一共13年多的任務期間,找到了6顆後來由科學家命名的土星衛星,飛越這些衛星的次數達162次。研究範圍涵蓋土星本體及大氣層、土星環以及各個衛星的結構和動態。

NASA噴射推進實驗室主任 瓦特金斯:卡西尼號在13年繞行(土星)的發現,改寫了有關土星的教科書。它發現了可能適合居住的新世界,也讓我們確定得以再次造訪土星。

不過,按照個國太空研究機構的時間表,對於太陽系較外側的行星,未來10年內的重點是放在木星,包括繞行木星以及圍繞木星的幾十顆衛星。至於土星,下一次登陸泰坦衛星的太空船,至少要等到2034年才會上路。