美發現大滅絕後化石 助研究演化之謎

美國科學家近年在科羅拉多州意外發現了大滅絕時期之後的化石,他們研判在恐龍的威脅消失之後,哺乳類動物的體型,在七十萬年間變成一百倍大。

6600萬年前如果不是小行星撞地球,導致恐龍滅絕,人類可能無法後來居上宰制全世界,但當時在七成五的物種都被摧毀的情況下,地球的生態系統又是如何復甦的? 美國科學家意外在科羅拉多中部Corral Bluff的自然保護區找到了有利線索,發現保存完整的化石。

美國丹佛自然科學博物館館員米麗托表示,「我把它撿起來看,仔細一瞧竟然發現上面的牙齒像是在對我笑,我當時幾乎快得心臟病了。」

這顆清晰可見動物牙齒的化石,年代可追溯到大滅絕時期後的百萬年間,後來丹佛自然科學博物館的研究團隊重返發現地,進行大規模的研究,專門找這種會將有機物質包覆在中間的卵形岩石,結果果然大有斬獲。美國丹佛自然科學博物館館員說,「我們在10分鐘內就找到5到6個化石。」

研究團隊分析數以千件在同一地點找到的化石,發現其中至少包含了16種哺乳動物,以及233種植物,美國丹佛自然科學博物館管理員萊森說,「令人驚奇的是如果放任不管,生命是非常堅韌的,所以在大滅絕發生後,生命快速復甦,在大滅絕後的十萬年間地球呈現相當多樣的生態。」

研究人員證實,他們發現的化石中,有一種在大滅絕前就存在、屬於熊犬科的哺乳動物,體型只有浣熊大小,但如今已經絕種。而在少了恐龍的威脅後,原本體型都偏小的哺乳類動物,開始演化變大,在70萬年間,體型大了上百倍。而人類的祖先智人,直到大約30萬年前才出現。