歐太空望遠鏡CHEOPS 精測系外行星

歐洲太空總署在今年的10月要發射太空吊鏡,去觀測地球的太陽系以外,是否有其他的行星。

工作人員緊盯著電腦螢幕,注意所有的數據變化,簡單的動畫顯示,這個配備了高解析度攝影鏡頭的衛星,正在距離地表700公里的「太陽同步軌道」運作。事實上這只是衛星升空前,科學家們進行的準備工作,用來熟悉衛星資料上鏈與下鏈、儀及其他相關的程序。至於衛星的本尊,正準備送往哈薩克,由俄羅斯聯合號太空船打上太空。

空巴集團航太部門專案經理黛安娜德麥桂表示,「衛星以打造完成準備送去發射,我們在訓練自己,進行衛星進入軌道後的操作。」

這個即將升空的衛星,全名為「系外行星特性探測衛星」英文縮寫是「CHEOPS」。它唯一的主要觀測儀器,就是光圈口徑30公分的光學望遠鏡。同時,它的任務不是去發現新的系外行星,而是從已知的行星當中選擇對象,精確測量其直徑和大小。這些候選名單來自於地面的太空望遠鏡,也可能來自於已經除役的克卜勒、或是去年才升空的TESS。

不過,CHEOPS和克卜勒與TESS的軌道完全不同。歐洲太空總署這個最新的太空望遠鏡,採用所謂的太陽同步軌道。也就是說,衛星雖然是繞著地球運轉,但軌道從頭到尾都面對著太陽光的方向。這樣的好處是,除了太陽能板可以隨時提供電力,衛星上的太空望遠鏡,也可以長時間背對太陽,方便進行觀測。

CHEOPS測量行星的方式,是在這些行星通過所屬的恆星時,恆星的光度變化來判定這顆行星的半徑與大小,配合其他望遠鏡觀測到的行星質量,去推測這顆行星是像地球、火星之類的大岩石,還是木星那樣由氣體所組成。

科學家認為,在太陽系觀測到的各大行星,都是歷經幾十億年後的樣子,如果能在太陽系外找到不同宇宙年齡的行星,對於瞭解太陽系形成的過程,會有相當大的幫助。