木星發現12新衛星

木星是太陽系中擁有最多衛星環繞的行星,有小太陽系之稱,美國天文學家又發現12顆新的木星衛星。其中一顆小衛星,運行方向與其他衛星相反,隨時可能發生巨大碰撞。

科學家17號宣布發現12顆圍繞著木星運行的新衛星,也讓木星的衛星家族成員擴大到79顆,拉大跟第二名土星61顆的距離。而木星被大量衛星圍繞的現象,更引發科學家一連串的疑問。

天體物理學家柯爾蒂問到,「這些在現行軌道上,被我們所觀測到的衛星是何時形成的?為何有些是在這個方向運行,有些卻往相反方向運行?為何有些位在簡單的赤道平面,有些卻在傾斜的角度?」

但這次新發現最值得注意的是,畫面上綠色軌道的小衛星,科學家以羅馬神話中的Valetudo「健衛女神」來命名。它的直徑不超過一公里,明明是在順向軌道上,卻逆向運行,就像車子在高速公路上逆向行駛,隨時可能發生正面的巨大碰撞,導致衛星被撞散,但這或許也能解釋,為何木星存在這麼多衛星的原因。

柯爾蒂補充,「它真的是木星衛星的一群嗎?還是它過去原本是較大的衛星,然後發生巨大撞擊?這就是當你看到極度不尋常的現象時,會想要提出的問題。」

總部位於美國華盛頓特區的卡內基科學研究所,2017年3月,利用美洲國家天文觀測站,智利分站的布朗科天文望遠鏡,對太陽系進行觀測時,首度意外發現這12顆新衛星,並提報給國際天文學聯合會IAU,但這些衛星體積非常小,直徑都不超過5公里,讓IAU耗費超過一年觀測衛星軌道,才正式認證這12顆衛星確實圍繞木星運行。木星主要是氣體組成,是太陽系中最古老,最巨大的行星,對其他行星的運行有重大影響,科學家希望透過對木星的更多了解,也有助於探索太陽系形成之謎。
 

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